Sur les pas de Magellan

En cette période de reconfinement, je vous propose un peu d’évasion en découvrant ou redécouvrant avec moi, les grands récits de voyage qui ont marqué l’Histoire. Magellan est resté dans le postérité pour avoir été, le premier navigateur a avoir lancé une expédition qui a abouti à un tour du monde, en 1124 jours, de 1519 à 1522. Pourtant, au départ, les projets de ce navigateur portugais étaient tout autre.

Un voyage pour les Moluques

Description de cette image, également commentée ci-après
Illustration botanique du Giroflier

En 1517, Fernand Magellan qui est un navigateur portugais, franchit la frontière pour proposer son projet de navigation, à la couronne d’Espagne. Le projet est de trouver une nouvelle route maritime, vers l’ouest, pour atteindre les îles des Moluques, un archipel indonésien. L’objectif n’était donc pas de faire le tour du monde, c’est même complètement interdit. Pourquoi les Moluques ? Durant cette période, cet archipel est le seul endroit où poussent les clous de girofle, car l’acclimatation du giroflier est très compliquée. Contrôler une route maritime allant aux Moluques, c’est donc avoir la main mise sur le commerce de clous de girofle. Le clou de girofle était alors très prisé pour ses vertus thérapeutiques. Il était, par exemple, recommandé d’en mâcher pour soigner les maux de dents.

Un monde coupé en deux

Pour comprendre, pourquoi Magellan se lance dans ce projet pharaonique et décide de passer par l’ouest et l’océan pacifique, plutôt que par l’Océan indien, il faut revenir sur le contexte historique, de cette période. Au début du XVIème siècle, le Nouveau Monde a été découvert, par les Européens, mais il n’est encore que très peu sujet de convoitises, car ses ressources sont insoupçonnées. C’est essentiellement l’Asie et le marché des épices qui intéresse les Portugais et les Espagnols, qui se disputent la maîtrise des mers. Depuis 1494, un traité a été signé à Tordesillas, entre l’Espagne et le Portugal, pour éviter les conflits, entre les deux souverainetés. Le monde est divisé en deux verticalement. Il est alors interdit à chacun des signataires de coloniser ou de tirer profit des terres, dans la partie appartenant à l’autre. L’objectif de Magellan est donc de trouver une route passant par l’ouest pour atteindre l’archipel des Moluques, dont l’on pense, en raison des connaissances géographiques partielles de l’époque, qu’elles font partie de la partie espagnole.

Planisphère issu du site Histoire pour Tous

Un voyage chaotique

Le voyage de Magellan est connu grâce au témoignage d’ A. Pigafetta. Ce voyage qui a duré plus de 1 000 jours et a abouti à la découverte du passage au sud, de l’Amérique du sud fut des plus mouvementé. Des mutineries et des attaques des populations locales rythment cette pérégrination. Sur les 5 navires qui partent d’Espagne en 1519, seul un parvient à revenir, en 1522. Magellan lui-même périt, durant ce voyage. Si les détails de cette aventure vous intéressent n’hésitez pas à me le faire savoir en commentaires, pour que nous explorions ensemble les méandres de cette circumnaviguation.

Antonio Pigafetta, Navigation et discovrement de la Indie supérieure, [XVIe siècle].
Manuscrit enluminé sur parchemin, 27,5 x 18,5 cm
BnF, département des Manuscrits, Français 24224, f. 73v

Sources:

Histoire du clou de girofle : Rapport du SNPE (syndicat des transformateurs de Poivre et épices), de mars 2018.

Voyage de Magellan : dossier « L’énigme Magellan », du magazine l’Histoire, n°476, oct. 2020.

Cartes et illustrations : Disponibles en libre accès sur le site de la BnF.

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